De paters komen zelf hun Westvleteren schenken.

De West-Vlaamse gemeente Vleteren is op zaterdag 10 en zondag 11 juni het centrum van de internationale craft beer wereld. Negenendertig artisanale brouwerijen uit veertien landen tekenen present voor het eerste Vleteren Craft Beer Festival (#VCBF). De gemeente in de Westhoek die drie gereputeerde brouwerijen rijk is, bereidt zich voor op een toeloop van bierliefhebbers uit de vier windstreken.

‘tMolenhof in Oostvleteren is een bijzondere plek. In de schaduw van de Meestersmolen staat een combinatie van een café, brasserie en restaurant. De indrukwekkende selectie bieren die er van de tap en uit fles lopen, vormen een mooie staalkaart van de diversiteit en kwaliteit die het Belgische bier te bieden heeft. Bjørn Baron werkt in ’t Molenhof als sommelier. De voorzitter van de lokale bierproeversvereniging ‘The Beer Pilgrims’ is een wijnsommelier met een hart dat overloopt van bier.

Bjørn Baron: “Vleteren is een groen bierdorp met drie sterren: de Sint-Sixtusabdij in Westvleteren, Struise Brouwers in Oostvleteren en Deca in Woesten. Hoewel elk van die sterren tot ver buiten de landsgrenzen bekend is om zijn bieren, merkte ik dat er een probleem was. Op een dag hoorden ze het in Woesten op café tot in Keulen donderen toen we het hadden over een bier dat in Oost-Vleteren wordt gebrouwen. In het dorp ernaast!”

De Sceure

Samen met zijn werkgever en enkele andere bierliefhebbers uit de streek richtte Bjørn Baron de bierproeversvereniging The Beer Pilgrims op. “Al was het idee om een bierfestival te organiseren met de drie brouwerijen er nog voor de vereniging een feit was. Op onze eerste activiteit waren er al veertig mensen. Omdat we grotendeels voor een publiek van leken stonden, begonnen we bij het begin: leren proeven. In het begin was dat met toegankelijke bieren. Beetje bij beetje bouwen we dat op met iets moeilijker gevallen.”

Carlo Grootaert, een van de Struise Brouwers, is stichtend lid van The Beer Pilgrims. Het idee van een eigen bierfestival kwam begin 2016 terug op tafel. Bjørn Baron: “We wilden het echt klein houden, met de nadruk op onze drie brouwerijen. Van meet af aan trok de Dienst Toerisme van de gemeente Vleteren mee de kar. De brouwerijen uit de Westhoek zouden we een uitnodiging sturen. Verder reikte onze ambitie niet. Pascal, mijn baas, zei me op een dag na de middagservice: ‘Doe uw jas aan en loop snel naar de Dienst Toerisme om te weten wanneer De Sceure open is.’ Ik kwam terug met twee data. Omdat één datum op Pinksteren viel, namen we de andere. Ik zei dat de zaal voor 10 en 11 juni op onze naam mocht worden gereserveerd. Voor iets kleins.” (lacht)

Eiland

Dat ‘kleins’ was naast Urbain Coutteau van Struise Brouwers gerekend. Meer dan sant in eigen land is de brouwerij bij bierliefhebbers wereldwijd gekend om zijn op hout gelagerde bieren. “Toen Struise mee hun schouders onder het festival zetten, ging het snel. De eerste die naar Vleteren wilde meedoen met hun bieren, was Mantra Artisan Ales uit Franklin, Tennessee. De tweede was Monk’s Café uit Stockholm.”

Naderhand was er geen houden meer aan. Eén na één engageerden zich negenendertig brouwers, inclusief zes hobbybrouwers, van over de hele wereld. Bjørn Baron: “Op 10 en 11 juni verzamelen we in De Sceure alle brouwers en hun bieren op één eiland in het midden van de grote zaal. De bezoekers wandelen daar rond. Zo is ook het sociaal contact voor de brouwers maximaal. Op de paarden paddock buiten staat een tent met één bier van elke brouwerij op tap. Uiteraard is ook catering voorzien. Per dag mogen maximaal tweeduizend bezoekers het terrein betreden. We raden geïnteresseerden aan om hun toegangspakket online te kopen. Op is op.”

Bivak

De Sceure ligt vlak naast ’t Molenhof, op de N8 van Veurne naar Ieper. Volgens Bjørn Baron zijn nergens meer alcoholcontroles dan hier. “Het is soms tot twee keer per week prijs. We wisten dat we goed voor onze festivalgangers gingen moeten zorgen.” En zorgen voor de festivalgangers, dat doen de organisatoren van het VCBF. Het driehonderdtal bedden dat de gemeente Vleteren rijk is aan accommodatie in hotels en B&B’s is zo goed als volgeboekt. Wie een ticket koopt voor twee dagen bier proeven in Vleteren mag eigen kampeergerief meebrengen en krijgt een gratis ticket voor bivak met op het festivalterrein. Voor het gebruik van het sanitair vraagt de organisatie een kleine bijdrage.

De drie sterren van Vleteren zullen schitteren, in hun internationaal gezelschap van bierminnende vrienden. De paters van Westvleteren? Die komen zelf. “We gingen het plan in detail toelichten. De raad van de paters reageerde positief en zegde onmiddellijk toe. Ik had voorgesteld om hun bieren te serveren en alle inkomsten naar een goed doel te laten gaan. Normaal gezien komen die mensen immers niet buiten. Nu staan ze er zelfs op hun eigen stand te bouwen!”

Katrien Bruyland
@epicuralia